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Relaciones entre el artículo indefinido y el numeral

Algunos estudiosos han defendido que un no es propiamente artículo (frente a el) ni cuantificador indefinido (a diferencia de algún), sino un cuantificador numeral. Se impone esta interpretación en los contextos en que contrasta con otro numeral o entra en correlación con él, como en Me dio un sobre, no dos, y también cuando los adjetivos solo o único aparecen entre un y el sustantivo: Había una sola niña en el aula. Sin embargo, la naturaleza indefinida de un es compatible en otras ocasiones con su interpretación como numeral, como se explica a continuación. En otros contextos un / uno no puede considerarse numeral. 



Las formas singulares del artículo indeterminado han conservado la cardinalidad (en el sentido de la propiedad de denotar cierta magnitud numérica) que correspondía al numeral latino del cual proceden (Definición. Clases de artículos). A partir de este valor originario, han desarrollado el rasgo de indeterminación característico de su función como artículo de primera mención. La fluctuación entre ambos sentidos se pone de manifiesto en contrastes como Estos documentos no caben en un cajón (valor numérico) y Estos documentos estaban en un cajón (valor de indeterminación). Así pues, en el primer caso se dice que son necesarios varios cajones, mientras que en el segundo se hace referencia a cierto cajón no especificado. 



Rechazan por lo general la interpretación semántica que corresponde a los numerales los contextos presentativos, en los que un se utiliza para introducir un nuevo referente en el discurso. Así, la oración Has tenido una buena idea no informa exactamente sobre el número de buenas ideas que alguien ha tenido, ni Tengo un terrible resfriado, sobre el número de resfriados de alguna persona. También resultan incompatibles con la interpretación numeral del artículo indefinido los sustantivos no contables, sean concretos o abstractos: rajo una arena muy fina (es decir, ‘un tipo de arena’; Nos sirvieron un café exquisito; Tiene una paciencia de santo; Me entró un hambre atroz



Las formas plurales unos/unas no admiten la interpretación numeral. En cuanto que no pertenecen a la serie dos, tres, cuatro..., carecen de la capacidad para remitir a la interpretación estricta de cardinalidad. No obstante, estas formas pueden expresar una cuantificación imprecisa, tanto en las combinaciones unos pocos, unas cuantas (En el aula había unas {pocas ~ cuantas} niñas) como cuando modifican a un numeral cardinal: Asistieron al acto unas doscientas personas; Esperó unos diez minutos y se marchó. Este uso es compatible con otras maneras de indicar aproximación, como el adverbio subrayado en La trinchera que yo he marcado tiene aproximadamente unos cien metros de largo (Barea, Forja). El uso aproximativo de unos / unas es el único átono de esta unidad. Puede manifestarse con él un valor por defecto o por exceso, de modo que la expresión unos veinte puede usarse adecuadamente para denotar tanto diecinueve entidades como veintiuna, pero resulta inadecuado para referirse a una cantidad exacta, como en Se ausentaron de la reunión exactamente unos veinte delegados (en lugar de ... exactamente veinte delegados o de ... unos veinte delegados aproximadamente). 



El artículo un / una se acerca a los cuantificadores indefinidos algún / alguna en los contextos modales, como el imperativo: Dame {una ~ alguna} pista, o el condicional: si sabes de {un ~ algún} trabajo. La cercanía desaparece en otro tipo de contextos, en los que a menudo se prefiere el artículo: Has tenido {una ~ *alguna} buena idea; Desde aquí hay {una ~ alguna magnífica vista El artículo indefinido puede alternar con los indefinidos negativos bajo el ámbito de la negación, como en No he leído {un ~ ningún} libro en todo el verano.

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