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Definición. Clases de artículos

Como el resto de los determinantes —demostrativos, posesivos prenominales y cuantificadores nominales—, el artículo es una clase de palabras de naturaleza gramatical que permite delimitar la denotación del grupo nominal del que forma parte, así como informar de su referencia. En efecto, el artículo especifica si lo designado por ese segmento constituye o no información consabida. Así, al decir Hoy he recibido una carta, el hablante supone que su interlocutor no tiene noticia previa de cierta carta, por lo que introduce el grupo nominal que la designa con el artículo indeterminado o indefinido. Este artículo se llama también de primera mención, ya que se usa para presentar entidades nuevas en el discurso. Por el contrario, en Hoy he recibido la carta, el grupo nominal está introducido por el artículo determinado o definido. Se expresa de este modo que la carta de la que se habla se supone identificable por el oyente. Sin embargo, tal suposición podría no ajustarse a la realidad. Es probable que el interlocutor lo haga notar en su réplica, como se ilustra en el siguiente texto: —A ver, la carta. —¿Qué carta? a carta del párroco de su iglesia que certifique que es usted católico, apostólico y romano (Leguineche, Camino). 

El latín clásico carecía de artículos. La presencia generalizada del artículo en las lenguas románicas se debe a varios procesos de gramaticalización que, en el caso del artículo determinado, afectaron al demostrativo ille/illa/illud. Esta es la misma forma que dio origen en español al pronombre personal de tercera persona y, con la adición de un refuerzo deíctico, también al demostrativo aquel. La evolución del demostrativo al artículo implica el debilitamiento fonético y la pérdida del valor deíctico originario de aquel. Las formas resultantes de este proceso son idóneas para designar seres que no están presentes en el contexto enunciativo, como muestra el contraste entre Hoy he recibido la carta y Hoy he recibido esta carta. A su vez, el artículo indeterminado, procedente del numeral unus/una/unum, perdió la noción numérica propia de este, la cardinalidad. Como consecuencia, se desarrollaron formas de plural en el paradigma (unos / unas), independientes ya de la información numeral originaria. Aparte de la información flexiva que contienen sus desinencias, las dos clases de artículos solo aportan rasgos de definitud o indefinitud. Se expresa así la posibilidad o la imposibilidad de individualizar lo designado por el artículo y presentarlo como previamente conocido por el oyente. Para algunos gramáticos, el artículo indeterminado no es un verdadero artículo, sino un cuantificador indefinido o numeral. 

Los conceptos de definitud e indefinitud se distinguen de los de especificidad o inespecifidad, vinculados a la referencia concreta del grupo nominal. En efecto, el grupo nominal subrayado en Todavía no ha nacido la persona que pueda hacerla feliz está encabezado por el artículo determinado la, pero no alude a una persona en particular, sino a un individuo hipotético que ha de cumplir ciertas condiciones. De manera análoga, el sujeto de la oración El ganador obtendrá un auto como premio podría designar a una persona inexistente. Estos grupos nominales son definidos porque denotan entidades identificables y únicas, pero a la vez son inespecíficos porque no aluden a seres particulares. En cambio, en Tengo un vecino muy molesto el grupo subrayado encabezado por el artículo un es indefinido, pero a la vez específico, puesto que se refiere a un individuo particular. 

Además de la oposición que se establece entre las dos clases de artículo, se produce un segundo contraste entre los grupos nominales que poseen artículo y los que carecen de él o de cualquier otro determinante. Por ejemplo, el complemento directo en la oración Hoy he recibido carta (o carta de mi hijo) es un grupo nominal sin determinante (también llamado escueto). La distribución sintáctica de tales grupos está severamente restringida tanto en su forma como en su significado.

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