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El plural de los compuestos

En general, los compuestos que constituyen una sola palabra hacen el plural como si se tratara de palabras simples, lo que equivale a decir que se pluraliza solamente el segundo elemento. Así ocurre cuando se trata de compuestos de dos sustantivos: bocacalles (no bocascalles), casatiendas o cumulonimbos. Cuando los dos sustantivos se escriben separados pero constituyen una unidad léxica en la que el segundo elemento aporta información determinativa, solo se marca el plural en el primero: años luz, buques escuela, cafés teatro, ciudades dormitorio, globos sonda, hombres rana, muebles bar, niños prodigio, operaciones retorno, peces espada, sofás cama. Los sustantivos macho y hembra no se pluralizan tampoco cuando modifican a otro sustantivo: las panteras macho, los avestruces hembra. Sin embargo, son nu­merosos los casos en los que el segundo de los sustantivos puede usarse con valor adjetival, por lo que caben alternancias como aviones espía ~ aviones espías; buques fantasma ~ buques fantasmas; discos pirata ~ discos piratas; empresas líder ~ empresas líderes; momentos clave ~ momentos claves; países satélite ~ países satélites; programas piloto ~ programas pilotos; situaciones límite ~ situaciones límites. También con los sustantivos de color es frecuente la doble categorización del segundo segmento: como adjetivo (camisas rosas, faldas malvas) o como sustantivo (camisas rosa, faldas malva). 

Los compuestos formados por la agrupación de adjetivo y sustantivo que no muestran separación gráfica siguen la regla formulada en el apartado anterior, es decir, hacen el plural como palabras simples, tanto cuando el adjetivo aparece en segunda posición como cuando figura en primera: aguafuertes, cañabravas, caraduras, cubalibres, tiovivos; buenaventuras, cortometrajes, purasangres, quintaesencias. No se dice, pues, carasduras ni tiosvivos. También se pluraliza solo el segundo elemento en los compuestos formados por dos adjetivos, se escriban separados por guion o unidos en una sola palabra, como en conversaciones árabe-israelíes, factores político-económicos, condiciones espacio-temporales diversas; o en Es la historia de una oposición con consecuencias político-económicas entre un pueblo minoritario y una mayoría (ABC 4/6/1989); Publicaban a poetas americanos e ingleses, a jóvenes narradores italianos, y, sobre todo, a autores hispanoamericanos (Pitol, Juegos). 

Aunque existen restricciones y casos particulares, los compuestos sintagmáticos de nombre y adjetivo suelen pluralizar sus dos segmentos: boinas verdes (y no boina verdes), cabezas rapadas (y no cabeza rapadas), pieles rojas (y no piel rojas). Alternan con frecuencia en el singular las dos soluciones gráficas: una palabra o dos, con la consiguiente repercusión en el plural: arcoíris ~ arcos iris; bajorrelieves ~ bajos relieves; camposantos ~ campos santos; caraduras ~ caras duras; cubalibres ~ cubas libres; guardiaciviles ~ guardias civiles; Nochebuenas ~ Noches Buenas; padrenuestros ~ padres nuestros. Aunque se recomienda la primera variante, ambas se documentan y se consideran correctas. He aquí algunos ejemplos: 

Se caracterizan por una técnica mixta, texturas ásperas y pastosas que forman una suerte de bajorrelieves (Prensa [Nic.] 5/12/1997); Estas extravagancias brillan más en los bajos relieves (Jovellanos, Diarios); Rueda, cuna de obispos, bachilleres, regidores y guardiaciviles, es villa de nombradía y muy principal (Berlanga, Gaznápira); María vio a los guardias civiles cargar de nuevo sus fusiles y disparar al aire (Aldecoa, Fulgor); Gritaba padrenuestros y avemarías en incansable letanía (Allende, Casa); Ella no terminaba aún de rezar sus padres nuestros y aves marías (Monteforte, Desencontrados). 

Es más frecuente mal humor que malhumor. El plural correcto es malos humores, por lo que se recomienda evitar malhumores: Si crees que la reunión puede disipar los malos humores, puedes convocarla (Anson, Don Juan). El plural de maltrato es maltratos, mientras que el de mal trato (unidad sintáctica, no morfológica) es malos tratos. En España suele usarse pavo real / pavos reales, mientras que en América alterna esta forma con pavorreal/pavorreales: Tejía primores de pasamanería y bordaba pavorreales en punto de cruz (García Márquez, Cien años). 

Los compuestos de verbo y sustantivo se forman generalmente a partir de sustantivos en plural (lavaplatos, sacacorchos), que no se alteran cuando la forma se pluraliza: lavaplatos pequeño o lavaplatos pequeños, el sacacorchos o los sacacorchos. Cuando se forman a partir de un sustantivo singular, hacen el plural como ese sustantivo: un rapapolvo / varios rapapolvos; un ganapán / unos ganapanes; un tragaluz / unos tragaluces. Se registran ciertas vacilaciones a la hora de tomar como base el singular o el plural. El DRAE recoge, por ejemplo, los singulares el guardabosque, el marcapaso o el pararrayo, junto con el guardabosques, el marcapasos, el pararrayos. 

Los compuestos nominales formados sobre pautas distintas de las citadas suelen escribirse en una sola palabra, por lo que se ajustan a las reglas generales: avemarías, bienvenidas, malentendidos (no malos entendidos), siemprevivas, duermevelas, tejemanejes, vaivenes. Sucede esto incluso con los que proceden de grupos sintácticos complejos como besalamanos, bienmesabes, correveidiles (o correvediles), hazmerreíres, parlaembaldes, pésames, quehaceres, siguemepollos y tentempiés. Permanece, en cambio, invariable vivalavirgen, así como los acabados en -todo: los curalotodo, los metomentodo, los pegalotodo, los sabelotodo, los sanalotodo. Son internos los plurales de cualquiera (cualesquiera; pero unos cualquieras en uso nominal) y quienquiera (quienesquiera). Se pluraliza, pues, el primer componente aunque no se separe gráficamente del segundo.

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