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Concepto de número

El número es una propiedad gramatical característica de los sustantivos, los pronombres, los adjetivos, los determinantes (en el sentido amplio, que abarca los cuantificadores) y los verbos. Se presenta en dos formas: singular (árbol, quien, grande, este, come) y plural (árboles, quienes, grandes, estos, comen). En el caso de los sustantivos y los pronombres, el número es informativo, puesto que permite expresar si se designan uno o más seres; en el resto de los elementos con flexión de número, es una manifestación de la concordancia. Así, todas las palabras que aparecen en la oración Aquellos intentos resultaron vanos poseen rasgos de plural, pero solo el sustantivo intentos indica efectivamente que se trata de más de un intento. Refleja este rasgo el verbo (resultaron), así como el atributo (vanos) y el determinante (aquellos). Si, en lugar del ejemplo que se acaba de proponer, se considera la variante Aquellos resultaron vanos, el elemento informativo sería el pronombre aquellos, o bien un núcleo nominal tácito (aquellos Ø) si se aceptan ese tipo de unidades en el análisis sintáctico.

Algunas palabras pertenecientes al sistema gramatical del español carecen de plural. Así ocurre con las que poseen género neutro: ello, esto, eso, aquello, qué (en ¿Qué quieres?), nada, lo (en lo bueno y en Pretendía asistir, pero no lo permitieron), y también con algunos cuantificadores no neutros, como alguien, nadie o cada. Otros, en cambio, como varios, cambian notablemente de sentido usados en singular (vario). Existen, por otra parte, pronombres (que, se) que no presentan rasgos visibles de número ni de género. Con todo, se piensa que estas informaciones están presentes de forma abstracta en dichas palabras. En efecto, el sujeto de la oración subrayada en las habitaciones que estaban vacías es la forma que, de manera que di- cho pronombre transmite el plural a estaban y a vacías.

La noción de pluralidad puede expresarse a través del número, y también por otros procedimientos. Así, en Llegaron ocho la expresa el numeral, como indica la concordancia. Los sustantivos numerales se pluralizan, sin embargo, como otros nombres comunes; así, en ¡Cómo estaría de mal, que la última me la ganó con un par de ochos, Mico! (Wolff, Kindergarten). Recogen también léxicamente la idea de pluralidad los sustantivos colectivos, como en El ejército se dispersó, y los no contables: Acumulaba arena. Pueden también denotar pluralidad, aunque se construyan en singular, los grupos nominales genéricos que informan acerca de clases o de tipos de seres (El lobo es un animal carnívoro), así como algunas construcciones de interpretación distributiva. A pesar de que aparece en singular la expresión que se subraya en Cuando pasaba, los hombres se quitaban el sombrero y las mujeres lloraban (Jodorowsky, Pájaro), no se hace referencia en este texto a un solo sombrero, sino a tantos como designe el grupo nominal los hombres. 

Con algunas excepciones, sobre todo la representada por los nombres comunes en cuanto al género, a cada sustantivo le corresponde un solo género, pero puede aparecer en los dos números. En efecto, el sustantivo libro es solo masculino, pero admite singular y plural. La mayor parte de las excepciones están constituidas por los pluralia tántum (‘solo plurales’) y los singularia tántum (‘solo singulares’). Salvo en estos casos particulares, es posible afirmar que mientras que el género de los nombres está determinado por el propio sustantivo y constituye, por tanto, una especie de marca léxica, el número está incardinado más claramente en los procesos sintácticos del idioma, como lo muestra el hecho de que el hablante escoja con libertad entre el singular y el plural. En las secciones siguientes se analizará el plural como concepto morfológico.

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