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Tipos de nombres epicenos

Se llaman tradicionalmente epicenos los sustantivos de un solo género que designan seres vivos (animales, plantas, personas), pero que no poseen ninguna marca formal que permita determinar su sexo.

La mayoría de los sustantivos epicenos son nombres de animales: búho, camaleón, cebra, culebra, hiena, hormiga, jirafa, lechuza, liebre, mosca, mosquito, perdiz, rata, sapo, tiburón, víbora, etc. Entre los nombres de plantas están acebo, datilera, espárrago, mamón, ombú, palmera, plátano, sauce. Todos ellos pueden ser modificados por los términos macho y hembra, que especifican el sexo que corresponde a la entidad designada: la avispa {macho ~ hembra}; el hipopótamo {macho ~ hembra}; el ombú {macho ~ hembra}. Aunque el sustantivo hembra es femenino y el sustantivo macho es masculino, pueden combinarse con nombres del género opuesto, como en un tiburón hembra o la ardilla macho en construcciones apositivas. La concordancia está condicionada por el género del sustantivo que forma el grupo nominal, y no por el sexo de la entidad designada; se dice, por tanto, El tiburón hembra es muy peligroso y no *... es muy peligrosa. 

Algunos nombres de persona son también epicenos. Con independencia del sexo de las personas designadas, son femeninos los sustantivos víctima y criatura, y masculinos personaje, rehén y vástago. Cuando es necesario especificar el sexo del referente, se prefiere emplear los términos masculino y femenino (personajes femeninos, víctima masculina), o bien varón o mujer, como en el personaje varón de la comedia, pero no *la víctima {macho~hembra}; *el personaje {macho~hembra}. Estos sustantivos mantienen en los modificadores nominales y en las construcciones atributivas el género gramatical que les corresponde léxicamente, como en una criatura muy {pequeña ~*pequeño} o en La víctima del robo estaba sumamente {*nervioso ~ nerviosa}.

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